Subcomitê da Câmara dos EUA investiga JBS USA por reclamação de trabalhadores

NBCNews

Uma ligação para o 911 da fábrica de processamento de frango Tyson em Baker Hill, Alabama, veio no final da tarde de 3 de março de 2020. Quando o paramédico chegou e viu o corpo de Carlos Lynn, ainda perto da máquina que Lynn estava limpando, ele sabia que havia nada a fazer a não ser chamar o legista.

Lynn, 39, estava higienizando o resfriador de frango, uma máquina de aproximadamente 15 metros de comprimento que preenche seu próprio ambiente na fábrica de frangos. Sua principal característica é um dispositivo feito de lâminas chamado de verruma que gira as aves em um tanque de água fria de 3 metros de profundidade quando a linha de produção está funcionando. Nenhuma câmera estava na sala do resfriador. O legista do condado de Barbour determinou que cerca de 30 minutos se passaram antes que um colega de trabalho entrasse na sala e descobrisse que Lynn havia sido decapitada.

A morte de Lynn foi brevemente notícia internacional antes de ser ofuscada pelo surto de coronavírus. Cinco meses depois, um inspetor da Administração de Segurança e Saúde Ocupacional determinou que o acidente poderia ter sido evitado se houvesse uma barreira física no chiller, guardando o canto onde as lâminas do trado encontram o topo de um dreno de transbordamento, de acordo com documentos do Departamento de Trabalho obtido em uma solicitação da Lei de Liberdade de Informação.

Não está claro por que a máquina de Tyson não tinha tal guarda, o que é exigido pela lei federal, porque ser pego nos pontos de esmagamento de máquinas em funcionamento é um risco conhecido de trabalhar em um frigorífico.

A Tyson instalou proteção adicional “imediatamente após o acidente”, disse o porta-voz da empresa Kelly Hellbusch.

Mas a Tyson nunca pagou nenhuma multa à agência, conhecida como OSHA, ou quaisquer danos civis pela decapitação. Na Justiça estadual, a processadora de carne de US $ 40 bilhões argumentou que não era responsável pela segurança dos trabalhadores que limpam suas máquinas.

Tyson “não tinha nenhuma obrigação para com Carlos Lynn, um funcionário de um contratante independente, no que diz respeito às condições de trabalho”, argumentou o frigorífico no processo de homicídio culposo de sua família.

Em vez disso, fornecer um local de trabalho seguro caiu sobre a responsabilidade do ex-empregador de Lynn, Packers Sanitation Services Inc., ou PSSI, uma empresa de saneamento industrial que tem alguns dos piores índices de acidentes de trabalho no país, de acordo com uma análise de 2017 feita pelo trabalhador grupo de defesa da proteção, o Projeto Nacional de Lei do Trabalho.

A PSSI informa aos seus trabalhadores em material promocional e em treinamentos que eles fazem parte de uma família, ainda que lhes peça para assinar documentos assumindo o risco de morte no trabalho: “Eu entendo que a execução de trabalhos ou serviços na propriedade do cliente pode resultar em danos pessoais, perdas, danos, ferimentos ou morte. Eu aceito esses riscos ”, diz uma isenção de responsabilidade incluída nos contratos de funcionários da PSSI.

Em entrevistas, alguns trabalhadores da PSSI ficaram em conflito com o histórico de segurança da PSSI porque estavam gratos que a empresa contrata pessoas com condenações por crime e paga acima do salário mínimo.

“Fizemos todo tipo de coisa para pessoas que morreram. Arrecadamos dinheiro para suas famílias e distribuímos coisas ”, disse um supervisor que só falou sob condição de anonimato por temer que pudesse violar uma cláusula de confidencialidade em seu contrato de trabalho. “Esta é uma empresa familiar. Não é apenas ‘Oh, bem, obrigado. Tenha um bom dia. Lamento que seu marido, esposa ou filho tenham morrido trabalhando para nossa empresa. ‘”

Em uma declaração à NBC News, a porta-voz da PSSI, Gina Swenson, escreveu que “todos os nossos trabalhadores fazem parte da família PSSI e fornecemos a eles os recursos e o treinamento não apenas para ter sucesso em seus empregos, mas crescer com a empresa”.

“A morte de Carlos Lynn é profundamente triste e trágica, e sofremos por sua família e entes queridos”, disse o comunicado.

\‘Você tem que parar’

Desde o início da pandemia de coronavírus, pelo menos 270 trabalhadores de frigoríficos dos Estados Unidos morreram da doença e outros milhares foram infectados, de acordo com legisladores e a Food & Environment Reporting Network. Um subcomitê da Câmara dos Estados Unidos está investigando atualmente os três maiores frigoríficos do país – Tyson Foods, Smithfield Foods e JBS USA – e está investigando a OSHA porque a agência de segurança do trabalhador esperou meses antes de inspecionar fábricas onde os trabalhadores reclamaram de surtos.

Separadamente, um grupo de legisladores democratas apresentou um projeto de lei que proibiria os frigoríficos de aumentar a velocidade de suas linhas de produção durante a pandemia. O Departamento de Agricultura aprovou isenções de velocidade de linha em 15 plantas avícolas, apesar das preocupações de que velocidades mais rápidas podem tornar ainda mais difícil seguir os protocolos da Covid-19. (A Tyson possui sete fábricas com dispensas de velocidade de linha que mais tarde foram a fonte de surtos de coronavírus, de acordo com a Food & Environment Reporting Network.)

Especialistas em direitos humanos e trabalhistas descrevem essas medidas como apenas um começo para lidar com os perigos que os frigoríficos enfrentam. Mesmo antes da pandemia, um trabalhador de carnes ou aves nos EUA foi enviado para um hospital com um ferimento ou perdeu uma parte do corpo, em média, a cada dois dias, de acordo com uma investigação da Human Rights Watch publicada em 2019, com taxas de ferimentos e doença “significativamente maior” do que outros empregos na indústria, eles descobriram.

Menos se sabe sobre os perigos de empreiteiros independentes que trabalham nas fábricas, de acordo com pesquisadores do Government Accountability Office e do relatório da Human Rights Watch. Mas os dados da OSHA sobre acidentes graves sugerem que os trabalhadores do saneamento enfrentam maior risco de lesões como amputação ou morte.

De acordo com o Projeto Nacional de Lei do Trabalho, que estudou o assunto em 2017, o PSSI teve o 14º maior número de acidentes de trabalho graves no país, entre 14.000 locais de trabalho, apesar de empregar apenas 17.000 trabalhadores. Todos os outros locais de trabalho perigosos para fazer a lista empregavam entre 44.000 e 1,6 milhão de trabalhadores no mercado interno. O grupo observou que os frigoríficos estavam sobrerrepresentados em sua classificação, com a Tyson Foods em quarto lugar e a JBS e a Pilgrim’s Pride em sexto.

Em uma declaração à NBC News, a PSSI descreveu o relatório como “falho” e disse que reduziu sua taxa de lesões registradas da OSHA em mais de 30 por cento desde 2018.

A PSSI também disse que “não está envolvida nas decisões de produção de nossos clientes” e que tem autoridade para “notificar o cliente sobre quaisquer condições inseguras e não hesitamos em agir nessas situações.”
Mas alguns trabalhadores do PSSI veem uma conexão entre altas velocidades de produção em fábricas de processamento de alimentos e equipamentos que não têm guardas de segurança exigidos, o que é uma violação comum de acordo com os registros e entrevistas da OSHA.

“Tudo custa dinheiro e as coisas levam tempo e esse é o problema”, disse Taylor Travis, que trabalhou para a PSSI por nove anos antes de sair no ano passado. Naquela época, disse ele, um amigo perdeu o braço até o cotovelo depois de adormecer enquanto limpava uma máquina sem guarda, e outro perdeu a ponta de um dedo em uma máquina. Travis sofreu uma queimadura química no pé porque as botas protetoras dadas a ele pelo PSSI tinham um orifício, de acordo com fotos que ele forneceu à NBC News. Ele diz que foi mandado para casa para se recuperar por quatro dias sem ter recebido a papelada e não apresentou queixa à OSHA.

PSSI se recusou a comentar sobre este e outros relatos de trabalhadores individuais.

“Eles precisam reduzir a produção”, disse ele. “Você quer continuar bombeando essas coxas de frango. Você quer continuar bombeando esses hambúrgueres e bifes. Você tem que parar. ”

Valores de ‘PSSI até eu morrer’
Quando os trabalhadores dos frigoríficos vão para casa passar o dia, cabe à equipe de limpeza do terceiro turno se livrar de qualquer vestígio de depósitos de gordura, sangue, penas, bactérias microscópicas e outros restos de animais deixados para trás para que a fábrica possa passar por uma inspeção do USDA antes uma nova rodada de animais é abatida e processada no dia seguinte.

A PSSI, fundada em 1973 com a intenção de fornecer saneamento para trabalhadores não sindicalizados, hoje higieniza mais de 450 fábricas em todo o país. Seus clientes incluem todos os tipos de processadores de alimentos e os maiores frigoríficos do mundo.

De acordo com um contrato com um frigorífico na Carolina do Norte, obtido via FOIA, o PSSI recebe entre US $ 26.000 a US $ 50.000 por semana para limpar a fábrica, dependendo se ela limpa quatro ou sete dias por semana.

De capital fechado, a PSSI foi comprada pela firma de private equity Leonard Green & Partners LP por cerca de US $ 1 bilhão em 2014, de acordo com a Reuters.

A PSSI disse que tomou várias medidas para melhorar sua taxa de acidentes desde 2018, incluindo a contratação de ex-funcionários da OSHA e o registro de plantas com um novo sistema de monitoramento que pode detectar e enviar alertas sobre “irregularidades operacionais”.

As pessoas que aceitam trabalhos de saneamento com a PSSI incluem pessoas de todas as origens, idades, raças e nacionalidades, de acordo com seis funcionários atuais ou antigos entrevistados pela NBC News, a maioria dos quais pediu anonimato porque estavam preocupados que conceder entrevistas violasse cláusulas de confidencialidade em seus contratos. O único ponto em comum entre os trabalhadores, de acordo com um recrutador de funcionários da PSSI, é que eles são “pessoas que realmente precisam de um emprego”.

Um supervisor de PSSI ainda se lembra do cheque de $ 680 que um amigo lhe mostrou durante uma semana de trabalho. Ficou surpreso com a quantia de dinheiro, visto que, assim como ele, o amigo tinha um crime em sua ficha.

“Fiz coisas que me colocaram na prisão e, quando saí da prisão, o PSSI estava lá para me dar a chance de fazer as pazes”, disse ele.

Em uma página do Facebook exclusiva para funcionários, os trabalhadores dizem que têm orgulho de servir ao país e proteger o suprimento de alimentos do país. Durante a pandemia, alguns receberam camisetas com os dizeres “Sou um funcionário essencial”. Em uma postagem, um trabalhador comentou: “PSSI até eu morrer”.

As novas contratações começam em qualquer lugar entre US $ 12 a US $ 15 por hora, dependendo de onde a fábrica está localizada, de acordo com postagens de emprego internas e entrevistas. Durante um treinamento de quatro semanas, os recrutas são ensinados a bloquear e marcar as máquinas – em outras palavras, como desligá-las completamente – antes de chegar perto deles. Eles também aprendem como fazer uma mistura de ácido cáustico usada para matar bactérias e como pulverizar todas as máquinas e superfícies com mangueiras hidráulicas de alta pressão.

Se os trabalhadores podem passar 30 dias sem registrar um acidente na fábrica que limpam, eles são convidados a votar em qual restaurante de fast-food desejam para o jantar. Sessenta dias vem com um segundo jantar servido.
Acidentes considerados menores não precisam ser registrados. Um trabalhador lembrou que ela havia reclamado sobre uma mangueira hidráulica que parecia estar solta, mas disse que seu supervisor apertou a peça em vez de substituí-la. Não muito depois, ela disse, explodiu no meio de um turno de trabalho, quando foi preenchido com a mistura de ácido.

“Consegui queimar meu rosto, mas poderia ter sido muito pior”, disse a trabalhadora, que decidiu não registrar a lesão porque estava usando equipamento de proteção individual e se recuperou após três dias.

Sinal de um problema de gestão significativo’
Mesmo alguns trabalhadores que se sentem em dívida com a PSSI por tê-los contratado reconhecem que foram colocados em situações que os deixaram assustados ou desconfortáveis.

“Todo mundo já teve seus momentos em que não conseguiu [bloquear as máquinas] ou está tentando fazer isso rápido porque o USDA está chegando”, disse um supervisor à NBC News. “Eu digo a eles durante os treinamentos, ‘Eu sei que vocês não vão travar todas as vezes. Eu não sou idiota. Mas você precisa ter certeza de que, se estiver fazendo algo, esteja fazendo de maneira segura. ‘”

PSSI respondeu dizendo que o conselho “é totalmente falso. Não toleramos violações quando a segurança de nossos funcionários está envolvida. ”

De acordo com um relatório do Departamento de Trabalho de agosto obtido através da FOIA ( Lei de Acesso a Informação), a OSHA inspecionou a PSSI 56 vezes nos últimos cinco anos e emitiu 38 citações contra a empresa. Vinte das citações referem-se a equipamentos não bloqueados durante a limpeza dos trabalhadores e cinco a máquinas que não possuem guardas.

Embora os frigoríficos argumentem no tribunal que não são responsáveis ​​por fornecer um local de trabalho seguro aos trabalhadores da PSSI, alguns trabalhadores entrevistados não sabiam disso. Na verdade, os trabalhadores pensaram que era responsabilidade dos frigoríficos consertar o equipamento que está quebrado ou faltando proteções de segurança, mesmo que isso nem sempre funcione na prática.

Tive que discutir o tempo todo com o homem da manutenção para consertar as coisas para mim ”, disse Carolyn Benito, que passou dois anos e meio em uma fábrica na Virgínia Ocidental. Ela disse que foi rebaixada depois de se recusar a voltar ao trabalho antes de terminar uma quarentena de 14 dias para Covid-19. Ela também ficou preocupada com os trabalhadores que não pareciam estar devidamente treinados.

“Eu estava recebendo funcionários em minha sala que não sabiam não misturar os produtos químicos. Eles não sabiam como não misturar ácido e cloro ”, disse ela.

Outra funcionária se lembrou de um turno de trabalho na fábrica da Pilgrim’s Pride em Arkansas em janeiro de 2019, em que a fumaça dos produtos químicos de limpeza era tão forte que ela pediu permissão para deixar o prédio. A gerência da PSSI recusou até que “não pudéssemos mais suportar os produtos químicos”, disse ela. Em casa, ela vomitou sangue, de acordo com uma fotografia e anotações de diário que ela forneceu.

Em uma declaração à NBC News, Gina Swenson, porta-voz do PSSI, disse: “Embora não possamos comentar sobre assuntos individuais dos funcionários, encorajamos todos os trabalhadores a notificarem seus gerentes sobre qualquer risco de segurança percebido para que possamos responder pronta e apropriadamente”.

A decapitação de Carlos Lynn em março de 2020 foi uma das quatro fatalidades relatadas pelo PSSI à OSHA no período de um ano, um número que “é extremamente alto e claramente o sinal de um problema de gestão significativo”, disse David Michaels, ex-chefe da OSHA no Administração Obama, que agora é professor da George Washington University.
Em 25 de outubro de 2019, Antonio Fonseca-Gutierrez foi visto em vídeo de vigilância subindo no tanque do resfriador para esfregá-lo pela última vez, descobriram inspetores do Departamento do Trabalho da Carolina do Norte. Um colega de trabalho que eles entrevistaram lembra-se de tê-lo ouvido gritar por socorro. Fonseca-Gutierrez, 45, morreu depois de ficar preso entre a lâmina do sem-fim em movimento e a lateral do tanque. Os reguladores da Carolina do Norte citaram o PSSI por expor os trabalhadores a um risco de queda e às lâminas do sem-fim em movimento. A PSSI contratou um escritório de advocacia para combater as citações e, por fim, chegou a um acordo de $ 215.000 com a agência.

Após o acidente, a PSSI instalou suas próprias câmeras na sala de refrigeração para monitorar os funcionários, de acordo com o porta-voz da House of Raeford, Dave Witter.

A PSSI relatou mais duas fatalidades em 2020, mas a OSHA encerrou as investigações sem emitir citações. Um porta-voz do Departamento do Trabalho disse que uma das investigações foi encerrada “depois que foi determinado que a morte não estava relacionada ao trabalho”.

‘Pessoas cometem erros’
Carlos Lynn cresceu perto de Baker Hill em Eufaula, uma pequena cidade onde a Tyson Foods é o maior empregador. Quando ele era mais jovem, a polícia local o conhecia como “Rollo”, o suposto líder de uma quadrilha de tráfico de cocaína. Aos 31 anos, ele enfrentou uma sentença de prisão perpétua após se confessar culpado das acusações de tráfico de drogas, de acordo com reportagens de jornais locais que cobriam o caso na época. Ele foi libertado em liberdade condicional cinco anos depois e permaneceu fora da prisão depois disso.

Em agosto de 2019, ele arrumou um emprego para limpar o galinheiro e, ao mesmo tempo, administrar seu próprio negócio de paisagismo. Um recrutador de funcionários da PSSI lembrou-se de Lynn como um homem quieto e trabalhador. Ele ganhava cerca de US $ 650 por semana com o emprego no PSSI e usava o dinheiro para sustentar sua esposa e seis filhos, disse a família em processos judiciais. No dia em que morreu em março do ano passado, ele foi promovido de líder de equipe a supervisor, de acordo com um relatório do Departamento do Trabalho obtido por meio de um pedido da FOIA.

“Ele era um grande sonhador, trabalhador e ótimo pai que amava muito sua família. Estávamos juntos há 21 anos ”, disse sua esposa, Beverly Gamble, em um comunicado por escrito. Ela se recusou a dar uma entrevista porque “ainda está de luto por sua morte horrível”.

Depois de concluir sua investigação sobre o acidente em agosto, a OSHA citou PSSI para o guarda desaparecido e para violações de bloqueio, por um total de $ 57.834 em penalidades propostas. O guarda desaparecido era um “perigo à vista” que a gerência do PSSI estava ciente há meses, disse o relatório.

“Com base no comportamento da PSSI, presume-se que eles levantarão uma defesa de má conduta do funcionário / supervisor quanto à conduta de Carlos Lynn”, escreveu o inspetor da OSHA.

Em sua declaração à NBC News, a PSSI pareceu sugerir que Lynn era a culpada pelo acidente.

“Sr. Lynn começou a limpar o equipamento energizado sem a presença de um supervisor ”, disse PSSI. O Departamento de Trabalho descobriu que o próprio Lynn era supervisor.

PSSI contestou as citações e finalmente concordou em pagar à OSHA um acordo de $ 26.988 pelas violações de bloqueio. PSSI disse ao NBC News que as citações de guarda foram retiradas pela OSHA “após um exame mais aprofundado das evidências”. Mas a narrativa final da OSHA sobre o incidente afirma que “não havia guardas impedindo o funcionário de acessar a parte móvel do áugure.”

A Tyson Foods não foi citada pela OSHA porque a agência determinou que a Tyson “não direcionou a PSSI em seus métodos de limpeza”.

“Estamos tristes com a trágica perda do Sr. Lynn e cooperamos totalmente com a investigação da OSHA sobre o acidente”, disse Tyson em um comunicado.

A PSSI ofereceu pagar à família de Lynn um total de US $ 216.000 em compensação de trabalhadores. A família também está processando Tyson por danos. O caso ainda está sendo descoberto, mas o frigorífico entrou com uma moção para encerrar o caso com base no fato de que Lynn era um contratante independente e que ele havia assinado a renúncia de responsabilidade da PSSI.

“Sr. Lynn assumiu o risco de todos os danos pessoais, perdas, danos, ferimentos ou morte ”, quando ele assumiu o cargo na PSSI, afirmaram as subsidiárias da Tyson em processos judiciais. (Tyson se recusou a comentar sobre litígios pendentes.)

David Michaels, o ex-chefe da OSHA, e Deborah Berkowitz, uma ex-funcionária da OSHA e diretora do programa de saúde e segurança do trabalhador no National Employment Law Project, disseram que discordam da ideia de que a Tyson não deve ser responsabilizada pela OSHA por um ferimento sofrido por um contratante independente devido ao equipamento defeituoso. Mesmo que as isenções de responsabilidade da PSSI possam proteger os frigoríficos de reclamações em tribunais civis, isso não deve ter relação com os requisitos da OSHA, que exigem que os empregadores “anfitriões” e seus subcontratados forneçam um local de trabalho seguro.
Os especialistas também disseram que é comum as empresas culparem seus próprios funcionários feridos por não desligarem o equipamento.

“A lei é muito clara: você não pode confiar que um trabalhador desligue a máquina voluntariamente para se proteger”, disse Michaels. “Pessoas cometem erros. Os trabalhadores muitas vezes estão sob pressão para trabalhar rapidamente, então você deve construir a proteção da proteção da máquina. ”

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