The Wall Street Journal: Departamento de Justiça dos EUA emite intimações a gigantes de processamento de carne bovina, incluindo a JBS

O Departamento de Justiça está aprofundando o escrutínio federal antitruste da indústria de carne de US $ 213 bilhões dos EUA, após reclamações de agricultores e compradores de carne sobre práticas de preços da indústria.

O departamento emitiu recentemente intimações civis para os quatro maiores processadores de carne bovina, JBS USA Holdings Inc., Tyson Foods Inc., Cargill Inc. e National Beef Packing Co., de acordo com pessoas familiarizadas com o assunto. A JBS e a Tyson também são as principais produtoras de carne suína, e o departamento também está buscando informações sobre suas atividades naquele mercado, disseram algumas pessoas.

Funcionários do Departamento de Justiça e vários procuradores-gerais do estado realizaram uma ligação na quinta-feira para discutir suas preocupações comuns sobre a concorrência no setor de carnes e formas de cooperação, disseram algumas pessoas.

Cargill e Tyson se recusaram a comentar. Os representantes da JBS e da National Beef não responderam aos pedidos de comentário.

As intimações surgem quando os agentes federais antitruste conduzem separadamente uma investigação criminal sobre os preços dos frangos. O Departamento de Justiça anunciou suas primeiras acusações na quarta-feira, com quatro executivos da indústria avícola indiciados por acusações que conspiraram por vários anos para licitar e fixar preços de frango.

Entre os réus estão Jayson Penn, executivo-chefe da gigante de frango Pilgrim’s Pride Corp. Ele se declarou inocente em uma aparição inicial na corte na quinta-feira no Colorado. A empresa disse que estava cooperando com o Departamento de Justiça.

Há meses, os pecuaristas pedem às autoridades federais que investiguem as empresas que controlam a indústria de carne bovina dos EUA. O abate e o processamento de gado estão fortemente concentrados, com JBS, Tyson, Cargill e National Beef juntos controlando 73% da capacidade de processamento, de acordo com a Cattle Buyers Weekly, uma publicação do setor.

As intimações foram relatadas anteriormente pela Bloomberg News.

Processos civis particulares foram movidos contra processadores de carne bovina e suína por supermercados, distribuidores de alimentos e outros compradores de carne. Os frigoríficos estão contestando esses processos. Esse litígio seguiu uma série de ações civis alegando fixação de preços no processamento de frangos; esses casos estão em andamento.

No ano passado, os produtores de gado reclamaram com o Departamento de Agricultura dos EUA depois que um incêndio fechou uma das maiores fábricas de carne bovina da Tyson, levando a uma queda acentuada nos preços do gado. Ao mesmo tempo, os preços no atacado de carne bovina aumentaram. O USDA disse na época que investigaria a disparidade.

Esse padrão ressurgiu em março, quando o Covid-19 começou a se espalhar nos EUA. À medida que os consumidores lotavam os supermercados e algumas fábricas de frigoríficos foram forçadas a fechar devido a surtos entre trabalhadores, os preços do gado caíram enquanto os preços da carne processada subiram. Desde o início de março até o final de abril, os preços futuros do gado vivo caíram 8%, recuperando-se principalmente em maio. Entre o início de março e o final de maio, o valor das carcaças processadas de carne bovina saltou 76%, segundo o USDA.

Como resultado, os lucros do processamento dos frigoríficos por cabeça de gado saltaram para um recorde de US $ 978, segundo analistas de Bernstein, enquanto tendências semelhantes elevaram os lucros da carne suína para um recorde de US $ 102 por cabeça. A produção total de carne bovina e suína em abril e início de maio caiu acentuadamente devido ao fechamento de fábricas.
A disparidade irritou os produtores de gado, alguns dos quais ficaram presos com animais que não podiam vender devido ao fechamento de matadouros. Grupos de produtores de carne bovina, incluindo a National Cattlemen’s Beef Association, a US Cattlemen’s Association e a R-Calf USA pediram investigações federais e uma revisão geral da maneira como os frigoríficos compram e compram gado.

O secretário de Agricultura, Sonny Perdue, em 8 de abril, disse que a agência, que regula os frigoríficos, investigaria os preços do gado em toda a pandemia, em conjunto com a sua investigação contínua relacionada ao incêndio da fábrica Tyson do ano passado.

Em 5 de maio, 11 procuradores-gerais do estado, incluindo os principais estados produtores de gado, como Nebraska, Iowa e Colorado, instaram o procurador-geral dos EUA William Barr a examinar a concorrência no setor de carne bovina, alertando em uma carta sobre o potencial impacto nos consumidores e gado produtores.

O presidente Trump disse em um briefing de 6 de maio com Perdue que ele havia pedido ao Departamento de Justiça que investigasse o assunto.

Os frigoríficos disseram que as forças econômicas estão elevando os preços da carne bovina e o futuro do gado, mais baixo. Jayson Lusk, professor de economia agrícola da Universidade de Purdue, disse que quando as fábricas de processamento de carne bovina na Pensilvânia, Colorado e Iowa fecharam após os surtos de Covid-19 entre os funcionários, os frigoríficos não precisavam de tantos gado como de costume porque não podiam ser processados. Ao mesmo tempo, menos gado sendo abatido e transformado em hambúrgueres e bifes significava menos carne disponível para caixas de carne de supermercado, aumentando os preços no atacado.

Kenny Graner, que cria gado perto de Mandan, N.D., saudou o olhar mais profundo do Departamento de Justiça sobre a indústria de carne bovina. “Trata-se de aumentar a competição”, disse Graner, ex-presidente da Associação de Cattlemen dos EUA.

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